Rolex Middle Sea Race. L’une des plus belles courses au large pour Paul Cayard !

Le départ de la 42e édition de la Rolex Middle Sea Race sera donné ce samedi de La Valette, la capitale maltaise. Cette course annuelle longue de 606 milles nautiques organisé par le Royal Malta Yacht Club (RMYC) et soutenu par Rolex attire à chaque édition les meilleurs équipages professionnels et amateurs. Paul Cayard explique l’attrait et le caractère de cette course pas comme les autres.

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« Les marins sont naturellement attirés par le challenge de la course au large. La Middle Sea Race est exigeante et demande dévouement et détermination pour tous les équipages qu’ils soient professionnels ou corinthiens. Chaque course est une mise à l’épreuve de ses ressources dans une lutte contre la mer, le vent, les marées et les courants, la fatigue et des oppositions souvent redoutables.

« L’environnement est tout aussi attrayant. La géographie de la Rolex Middle Sea Race est parmi les plus belles que vous puissiez imaginer. La course est un examen brutal des compétences, mais les récompenses pour la participation sont extrêmement gratifiantes. »

La 42e édition de la course part de la capitale maltaise La Valette, classée au patrimoine mondial de l’UNESCO. L’impérieux Grand Harbour crée un amphithéâtre naturel pour l’une des scènes de navigation les plus saisissantes alors que la flotte s’élance au rugissement des tirs de canon de la Saluting Battery au-dessus de l’eau.

Avec de nombreux pièges tout du long du parcours, l’hippodrome est aussi difficile que pittoresque, comprenant les volcans actifs de l’Etna et du Stromboli, ainsi que des observations régulières de la vie marine, des îles isolées et des formations rocheuses. Pour les navigateurs et les tacticiens, cependant, il y a peu de temps pour profiter de ces délices. La géographie du parcours entraîne des changements de direction fréquents et, par conséquent, des conditions variées. La plupart des éditions exposent les équipages à un mélange de grosses mers et de vents violents dans les segments d’eau libre, et de brises plus inconstantes plus près de la terre. Participer à ce tour de la Sicile dans le sens inverse des aiguilles d’une montre demande une concentration sans faille, un esprit de compétition et une intuition aiguisée afin de répondre à une épreuve implacable et de s’adapter aux conditions du moment.

Après le départ, les yachts se dirigent vers le nord le long de la côte est de la Sicile jusqu’au détroit de Messine. Une fois cette étape tactique franchie, l’étape vers Stromboli, le point de repère emblématique de la course, s’annonce. L’arrivée sur cette île volcanique à l’atmosphère est un moment important pour tous les équipages, que ce soit à la lumière du jour ou dans l’obscurité. La course se dirige ensuite vers l’ouest le long de la côte nord de la Sicile vers les îles Egadi accidentées. Une longue étape au sud vers les plus grandes îles de Pantelleria et Lampedusa suit, avant de revenir à la ligne d’arrivée à Malte.

La taille de la flotte de cette année confirme l’attractivité durable de la course – due en partie à son statut unique dans la course au large de départ et d’arrivée au même endroit – et sa capacité à attirer un éventail de yachts et de nationalités. Environ 120 yachts de plus de 20 pays sont attendus sur la ligne de départ.

Le vainqueur général des deux dernières éditions, Elusive 2 , cherchera à égaler le record de Nita IV de trois victoires consécutives, réalisé de 1978 à 1980. Le record de course de 47 heures, 55 minutes et trois secondes, vieux de 14 ans, est gravement menacé si les conditions s’y prêtent, avec trois trimarans de 70 pieds (21,5 mètres) engagés, dont le vainqueur des honneurs de la ligne de Giovanni Soldini en 2020, Maserati Multi 70 , ainsi que trois maxi monocoques, à savoir : le ClubSwan 125 Skorpios de 140 pieds (42,56 m) ; le plus grand concurrent de la course, le Comanche de 30,48 m ; et l’irrépressible Rambler de 26,82 mdes États-Unis. Cinq fois vainqueur des honneurs en ligne entre 2015 et 2019, le propriétaire du yacht américain George David a remporté un célèbre triple de victoire au classement général, d’honneurs en ligne et de record de course lors de ses débuts en 2007 avec une précédente itération de Rambler .

L’attrait de la Rolex Middle Sea Race n’a jamais été de terminer premier ou de remporter le classement général. L’attraction est bien plus profonde, à travers une passion pour la mer, un sens du travail d’équipe et de la camaraderie et, surtout, un engagement à se tester. De plus, l’un de ses plus grands héritages est le transfert de connaissances entre équipages expérimentés et moins expérimentés, comprenant des marins professionnels et corinthiens, des vétérans et des débutants.